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Información sobre retiro de alimentos del mercado

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Semanas atrás el MSP emitió un comunicado informando a la población sobre un retiro precautorio de alimentos del mercado, realizado para bajar el riesgo, en personas susceptibles,de contraer una enfermedad transmitida por alimentos, si estos no eran consumidos de la forma adecuada.Pasado ese evento, el MSP entiende conveniente divulgar algunos conceptos generales, paraaportar información a los consumidores.

¿Qué es la inocuidad alimentaria?

La inocuidad consiste en el conjunto de condiciones y medidas necesarias para asegurar que los alimentos ingeridos no representen un riesgo para la salud.Un mundo en donde los alimentos son producidos y consumidos en diferentes países, plantea nuevos desafíos, incluso para quienes han establecido los sistemas de control más avanzados.

La Organización de las Naciones Unidas para la Alimentación y la Agricultura (FAO) y la Organización Mundial de la Salud (OMS) han determinado que para prevenir los problemas relacionados con la inocuidad de los alimentosyatenuar sus efectos en la salud, es fundamental desarrollar y planificar lasrespuestasa estos problemas.

¿Qué es un retiro de alimento del mercado?

De acuerdo con la FAO y la OMS, es “la acción de retirar alimentos del mercado en cualquier fase de la cadena alimentaria, incluidos los alimentos que ya están en poder de los consumidores”.Este procedimiento, llamado también recall de productos permite bajar rápidamente la exposición de la población a productos no seguros, siendo un instrumento fundamental para responder a problemas de inocuidad de los alimentos.

¿Por qué sonactualmente más frecuentes los retiros de alimentos del mercado?

En los países que han implementado estrictos sistemas de vigilancia sanitaria,el número de retiros de productos se ha duplicado en la última década. Estono significa necesariamente que se cometanmás erroresen la elaboración o manipulación de los alimentos, sinoque actualmente estos errores se detectan más yestán funcionando mecanismos de control y respuesta.Algunos retiros se efectúan para evitar daños severos a la población, en tanto muchos otrossólo se hacencon carácter precautorio, incluso cuando sólo existe la presunción de riesgo, es decir, aunque no exista la certeza de que pueda ocurrir un daño real para la población, sino sólo una probabilidad de que este daño ocurra.

¿Cómo se puede bajar la posibilidad de que haya alimentos defectuosos?

La aplicación de buenas prácticas de fabricación contribuye a lograr productos inocuos para el consumo humano;estas prácticasabarcan tanto la higiene y manipulación de los productos como el diseño y funcionamiento de los establecimientos, y también las formas dedocumentación y registro de las operaciones por parte de las empresas elaboradoras.A pesar de estos esfuerzosresulta imposible evitar que ocasionalmente se generenproductos defectuosos,siendo imprescindible en ese caso que las empresas den una respuesta adecuada,la que puede implicar un retiro de mercado.

¿Cómo deben actuar las empresas de alimentos?

Todas las empresas que elaboran o importan alimentosdebenestar habilitadas por las autoridades competentes, debiendo disponer de procedimientos de retiro de productosysistemas adecuados de rastreo hacia adelante y atrás de cada lote de cada producto, a lo largo de toda la cadena.De ser necesario un retiro, las empresas alimentarias deben coordinar acciones con las autoridades competentes; los retiros de mercado clasificados como de mayor riesgo, deben ejecutarse en el menor tiempo posible, lo que requiere mecanismos organizados, preestablecidos y ensayados previamente.

Si los puntos finales de venta están habilitados como elaboradores o importadores de productos, también deberán tener sistemas de trazabilidad que les permita, además de facilitar el retiro que lleva adelante laempresa responsable del mismo, tener una participación activa. Es muy importante que, de los puntos de venta, sean separados sólo los lotes afectados de los productos; si bienexiste un daño inevitable, se debe tratar de que no haya una pérdida innecesaria de alimentos.

¿Cómo debe interpretar el consumidor un retiro de mercado?

Afortunadamente cada vez son más las empresas comprometidas con la salud del consumidor, que no temen enfrentar responsablemente un retiro de alimentos ni dudan en hacerlo cuando es necesario; que lo hacen de forma voluntaria, rápida y eficazmente, intentando que esta medida no los haga perder clientes, sino que más bien, los posicione con una imagen responsable y socialmente valorada, confiable sanitariamente.

Es imprescindible que los consumidores, siendo los verdaderos destinatarios de estas medidas de disminución de riesgo, comprendan adecuadamente el motivo por el que se realizan los retiros de mercado en cada caso. Los consumidores deben estar adecuadamente informados, para cuidar su salud y para poder evaluar por sí mismos el grado de responsabilidad con que operan las diferentes empresas y así poder tomar sus decisiones de consumo en base a información seria y realista.

¿Cómo afecta a las empresas un retiro de mercado?

En el mundo, los retiros de productos del mercado son relativamente frecuentes por lo que transcurren en general sin mayor alarma, salvo en casos muy graves. Aun así, puede suceder que las empresas sufran un gran impacto; esto ocurre no sólo por las pérdidas económicas sino porque esta medida sanitaria no siempre es comprendida adecuadamente, y las empresas pueden ver deteriorada su imagen y reputación, aun sin merecerlo.

El retiro de alimentos defectuosos es una dinámica basada en la transparencia, madurez y responsabilidad de las empresas, en la aplicación de los códigos de buenas prácticas y la incorporación de altos estándares de calidad, junto a la capacidad de reaccionar a los eventuales errores de forma proactiva y rápidamente. Si esta modalidad resulta valoradapositivamente, se desarrollará una mayor confianza de los consumidores informados y exigentes hacia las empresas que la aplican.

¿Cómo se entera la población de que se está haciendo un retiro de mercado?

Si es necesariorealizarun retiro del mercado, y si el producto problema ya ha llegado a nivel de los consumidores, las autoridades sanitarias brindarán a través de los medios la debida información a la población; se informará sobre las características del retiro, sobre los motivos del mismo y se darán indicaciones sobre cómo debe proceder la población en cada caso.

Las autoridades sanitarias informan a la población a través de sus organismos oficiales, en forma de comunicaciones oficiales que llegan a los medios de comunicación; la población debe estar atenta a este hecho,no dando por cierta la información que le llegue por medios informales, sin verificar previamente si existen comunicados específicos en las páginas oficiales.

FAO/OMS. 2010. Marco FAO/OMS para desarrollar planes nacionales de intervención en situaciones de emergencia relativas a la inocuidad de los alimentos

AO/OMS. 2011. Guía FAO/OMS para la aplicación de principios y procedimientos de análisis de riesgos en situaciones de emergencia relativas a la inocuidad de los alimentos

FAO. 2006. Fortalecimiento de los sistemas nacionales de control de los alimentos: Directrices para evaluar las necesidades de fortalecimiento de la capacidad.